Il existe 2 grandes familles de treuils. Les treuils manuels à câble et les treuils à câble mus par l’électricité ou un fluide (huile sous très haute pression, ou l’air comprimé).
Il existe aussi une sous famille caractérisée par les treuils à sangle, mais très peu répandus.
Généralement le treuil manuel est constitué d’un châssis entourant un tambour qui permet d’enrouler le câble ou la sangle pour le stocker et pour l’entraîner d’un réducteur avec un système de retenu de la charge par roue à cliquet ou frein, d’une ou deux manivelles et un câble ou une sangle équipée en extrémité d’un crochet.